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Combien de temps le COVID-19 reste-t-il dans votre corps ? Un nouveau rapport fournit des indices.

La plupart des patients atteints de COVID-19 se rétablissent de leur infection aiguë dans les deux semaines, mais certaines parties du virus ne nettoient pas toujours immédiatement le corps des patients. Maintenant, une nouvelle étude, l’une des plus importantes, portant sur les patients hospitalisés COVID-19 montre que certains patients hébergent ce virus résiduel pendant des semaines ou des mois après la résolution de leurs principaux symptômes COVID-19.

L’étude suggère que lorsque le matériel génétique du virus, appelé ARN, reste dans le corps pendant plus de 14 jours, les patients ont de pires résultats pour la maladie, souffrent de délire, restent à l’hôpital plus longtemps et courent un plus grand risque de mourir du COVID. 19 par rapport à ceux qui ont rapidement éliminé le virus. La persistance du virus peut également jouer un rôle dans Long COVID, la gamme débilitante de symptômes qui peuvent durer des mois. On estime qu’entre 7,7 et 23 millions de personnes sont désormais touchées par le long COVID rien qu’aux États-Unis.

Sans immunité contre la vaccination ou une infection antérieure, le SRAS-CoV-2 – le virus qui cause le COVID-19 – se réplique et se propage dans tout le corps et est éliminé par le nez, la bouche et les intestins. Mais chez la plupart des personnes infectées, les niveaux de virus dans le corps culminent entre trois et six jours après l’infection initiale, et le système immunitaire élimine l’agent pathogène en 10 jours. Le virus répandu après cette période n’est généralement pas contagieux.

Même après avoir tenu compte de la gravité de la maladie, que les patients aient été intubés ou aient eu des comorbidités médicales sous-jacentes, “il y a quelque chose ici qui suggère que les patients qui sont constamment positifs à la PCR ont de moins bons résultats”, déclare Ayush Batra, neurologue à la Northwestern University Feinberg School of Medicine qui a dirigé la nouvelle étude.

L’étude de Batra montre que les patients qui ont eu une excrétion prolongée lors d’une infection aiguë ont des conséquences plus graves du COVID-19, explique Timothy Henrich, virologue et immunologiste à l’Université de Californie à San Francisco, qui n’a pas participé à la nouvelle recherche. Cependant, l’étude n’examine pas si ce virus tenace est directement responsable du long COVID.

“Il existe plusieurs hypothèses principales sur la cause d’un long COVID, y compris la persistance du virus, et il se peut que plusieurs voies soient en jeu, peut-être à des degrés divers chez chaque personne”, déclare Linda Geng, médecin à Stanford Health Care, qui est une clinique du syndrome COVID-19 post-aigu récemment ouverte pour traiter les patients atteints d’une maladie COVID-19 à long terme.

Un virus persistant entraîne de pires résultats pour le COVID-19

Batra et son équipe ont commencé à enquêter sur les infections à coronavirus en cours après avoir noté que certains patients qui sont retournés à l’hôpital étaient toujours positifs pour le virus quatre ou cinq semaines après le diagnostic de l’infection initiale.

Pour leur nouvelle étude, l’équipe a analysé 2 518 patients COVID-19 hospitalisés au Northwestern Medicine Healthcare entre mars et août 2020. Ils se sont concentrés sur les tests PCR, qui sont considérés comme l’étalon-or car ces tests détectent le matériel génétique du virus, etc., sont très sensibles et moins susceptibles de renvoyer des résultats faussement négatifs.

L’équipe a constaté que 42 % des patients continuaient à être testés positifs pour la PCR deux semaines ou plus après leur diagnostic initial. Après plus de 90 jours, 12 % des excréteurs persistants étaient toujours positifs ; une personne a été testée positive 269 jours après l’infection initiale.

La persistance virale a été notée dans de précédentes études de moindre envergure. Les chercheurs ont montré que même les patients ne présentant aucun symptôme évident de COVID-19 étaient porteurs du SRAS-CoV-2 pendant quelques mois et au-delà. Chez certains patients immunodéprimés, le virus peut ne pas disparaître avant un an. Quatre pour cent des patients COVID-19 dans une étude sur l’infection chronique au COVID-19 à Stanford ont continué à excréter de l’ARN viral dans les selles sept mois après le diagnostic. Cependant, l’étude de Batra montre qu’un plus grand nombre de patients mettent plus de temps à éliminer le virus qu’on ne le pensait auparavant.

“Une élimination soutenue de l’ARN signifierait qu’il y avait encore un réservoir de virus quelque part dans le corps”, explique Michael VanElzakker, un neuroscientifique affilié au Massachusetts General Hospital, à la Harvard Medical School et à l’Université Tufts. On pense que de tels réservoirs pourraient permettre au virus de persister pendant une longue période et déclencher un comportement anormal du système immunitaire, conduisant potentiellement à un long COVID.

“Certains patients sont incapables de vider ce réservoir pour diverses raisons, ou leur système immunitaire répond de manière anormale, entraînant ces symptômes persistants appelés COVID longs”, explique Batra.

Pourtant, de nombreux scientifiques pensent qu’il n’y a toujours pas suffisamment de preuves pour lier la persistance de l’ARN viral à la longue COVID.

Virus dormants

La liste des tissus humains dans lesquels le SRAS-CoV-2 se cache longtemps après l’infection initiale s’allonge. Des études ont identifié le virus ou son matériel génétique dans l’intestin des patients quatre mois après l’infection initiale et dans les poumons d’un donneur décédé plus de cent jours après sa guérison du COVID-19. Une étude qui n’a pas encore été évaluée par des pairs a également trouvé le virus dans l’appendice et le tissu mammaire 175 et 462 jours après l’infection par le coronavirus, respectivement. Et la recherche des National Institutes of Health des États-Unis, qui n’a pas encore été évaluée par des pairs, a détecté que l’ARN du SRAS-CoV-2 reste à de faibles niveaux dans plusieurs tissus pendant plus de sept mois, même lorsqu’il est indétectable dans le sang.

“Il n’est pas surprenant de trouver des virus que vous rencontrez tout au long de la vie” qui survivent dans les tissus humains, explique Kei Sato, virologue à l’Université de Tokyo. En fait, les travaux de Sato ont montré que les humains accumulent couramment des virus tels que le virus d’Epstein-Barr, le virus varicelle-zona (qui cause la varicelle) et de nombreux virus de l’herpès sous des formes dormantes. Ces virus persistants sont généralement présents à de faibles concentrations, de sorte qu’ils ne peuvent être identifiés que par un séquençage génétique approfondi.

Cela montre à quel point il est compliqué de prouver ou de réfuter le lien entre le SRAS-CoV-2 persistant et le long COVID. Le zona, par exemple, survient des décennies après l’infection par la varicelle lorsque le virus latent est réactivé lors d’un stress immunitaire.

De même, le SRAS-CoV-2 prolongé pourrait causer des problèmes de santé à long terme. Henrich pense que si le virus est ensemencé dans les tissus profonds, il peut entraîner le système immunitaire dans un état inflammatoire dérégulé. Une telle condition est “probablement la preuve que le virus est capable de survivre et peut-être d’entrer dans une sorte de trêve difficile avec le corps”, explique VanElzakker.

Cependant, lier un virus en cours à un long COVID nécessite des études approfondies. “Nous n’en savons toujours pas assez pour tirer des conclusions significatives sur les mécanismes actuellement proposés, mais des recherches sont activement menées pour répondre à ces questions”, déclare Geng.

L’élimination des virus tenaces pourrait guérir longtemps le COVID

Les groupes de Geng et Henrich ont rapporté des études de cas préliminaires montrant une amélioration des symptômes COVID à long terme après que les patients ont été traités avec le médicament antiviral oral COVID-19 de Pfizer Paxlovid. Paxlovid empêche le virus de se répliquer, c’est pourquoi certains experts pensent qu’il peut éliminer tout virus restant. Cependant, les deux auteurs conseillent la prudence avant de supposer que Paxlovid sera sûr, efficace ou suffisant et donc un remède fiable pour le long COVID.

« Il existe des hypothèses intéressantes sur la façon dont Paxlovid pourrait être utile dans le traitement du long COVID, mais nous avons besoin de plus de recherches et d’essais cliniques avant de pouvoir tirer des conclusions », déclare Geng.

La Food and Drug Administration des États-Unis a mis en garde contre les utilisations hors AMM de Paxlovid, qui n’est pas approuvé pour le traitement COVID à long terme. L’agence a accordé à Paxlovid l’autorisation d’utilisation d’urgence pour traiter le COVID-19 léger à modéré chez les personnes à risque de maladie grave, deux fois par jour pendant cinq jours peu de temps après un test positif.

« Il serait important de considérer la durée optimale du traitement [of Paxlovid] pour garantir des résultats durables et à long terme », déclare Geng.

Le président Joe Biden a demandé au secrétaire à la Santé et aux Services sociaux de créer un plan d’action national à long terme contre le COVID, et le NIH a lancé une étude pluriannuelle appelée RECOVER pour comprendre, prévenir et traiter les effets à long terme sur la santé liés au COVID. 19

Pendant ce temps, non seulement les vaccins continuent de protéger contre les maladies graves, mais il existe des preuves qu’ils peuvent prévenir de nombreux symptômes COVID de longue date. Une nouvelle étude a comparé 1,5 million de patients COVID-19 non vaccinés à 25 225 patients vaccinés présentant des infections percées et a révélé que les vaccins réduisaient considérablement le risque de développer de longs symptômes COVID 28 jours après l’infection. L’effet protecteur de la vaccination est devenu encore plus important 90 jours après l’infection.

“Bien que la majorité des gens ne développent pas de COVID à long terme, c’est certainement un risque, et le COVID ne s’arrête pas après les 10 premiers jours d’infection”, explique Henrich. “Pour ceux qui ne prennent pas le COVID au sérieux, cela peut changer la vie.”

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