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L’hépatite chez les enfants augmente dans le monde entier, des chercheurs tentent de résoudre le mystère de ces cas mystérieux

Environ la moitié de ces cas proviennent de seulement deux pays – les États-Unis et le Royaume-Uni. Jeudi, les enquêteurs de ces deux pays ont déclaré qu’ils travaillaient avec diligence pour obtenir des réponses.

L’une de ses premières tâches a été de savoir si ces cas de lésions hépatiques soudaines et souvent graves chez les enfants représentent une véritable augmentation ces dernières années. La réponse est que cela dépend de l’endroit où vous regardez.

Le Royaume-Uni dispose de meilleures données sur ses cas d’hépatite que de nombreux autres pays, car il ne traite que les enfants atteints d’une maladie du foie dans trois hôpitaux nationaux.

“La prise en charge de ces enfants est hautement centralisée”, a déclaré jeudi Diedre Kelly, professeur d’hépatologie pédiatrique à l’Université de Birmingham au Royaume-Uni, lors d’un appel à la presse pour les journalistes organisé par l’organisation indépendante à but non lucratif Science Media Centre.

Au cours d’une année moyenne, dit Kelly, vous verriez environ 20 enfants développer soudainement une hépatite sans cause apparente d’inflammation du foie. Cette année, ils ont vu 176 cas de ce type, soit une multiplication par près de 8.

Cela contraste avec les pays européens. Kelly a déclaré qu’elle avait récemment participé à une étude qui comptait les cas d’hépatite chez les enfants dans les centres spécialisés du foie à travers l’Europe et “ils n’ont vu absolument aucune augmentation du nombre d’hépatites aiguës et sévères” ou de greffes de foie par rapport aux années précédentes.

Kelly dit qu’ils essaient toujours de comprendre ce que cela signifie. “Soit l’Europe est derrière nous et doit encore rattraper son retard, soit c’est un phénomène qui ne se produit pas en Europe”, a-t-elle déclaré.

Aux États-Unis, les cas inexpliqués d’hépatite ne sont pas systématiquement signalés aux responsables de la santé publique, ce qui rend difficile de savoir si les 180 cas étudiés ici représentent une augmentation par rapport à ce que les médecins voient généralement.

Lors d’un appel du CDC aux cliniciens jeudi, Amanda Ingram, épidémiologiste du ministère de la Santé de l’Alabama, a déclaré que les enquêteurs de l’État avaient constaté une augmentation des visites aux urgences dans tout l’État pour les enfants atteints d’hépatite, de jaunisse et d’insuffisance hépatique pendant environ un mois entre le 21 mars. et le 21 mars novembre et le 25 décembre 2021. L’Alabama est devenu le premier État à signaler un groupe de 9 cas d’hépatite infantile inexpliqués.

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Les enquêteurs n’ont pas de pistolets fumants. Mais ils ont été en mesure de préciser certaines des choses qu’ils envisagent.

Jusqu’à présent, disent-ils, sur la base de questionnaires provenant de cas, ils ont été en mesure d’exclure le contact avec des chiens en tant que contributeur possible aux maladies, a déclaré le Dr. Calum Semple, pédiatre et professeur de santé infantile et de médecine des épidémies à l’Université de Liverpool.

De nombreux enfants étudiés avaient des chiens de compagnie ou ont signalé des contacts récents avec des chiens. Cette possibilité figurait donc initialement sur la liste, mais après une enquête plus approfondie, les chercheurs affirment que cela a été exclu en tant que facteur.

“Nous avons examiné de très près les données des cas témoins ainsi que ceux atteints d’une maladie grave et ceux sans maladie grave et il n’y a aucune différence entre ces enfants en termes d’exposition canine”, a déclaré Semple.

Bien que le Covid-19 ne soit pas complètement exclu, il semble de moins en moins probable qu’il joue un rôle.

“Je ne pense pas que nous excluons complètement Covid”, a déclaré Semple, “je dis que je pense que Covid progresse dans cette liste de” possibilités à l’étude “et que les adénovirus et les virus adéno-associés et d’autres virus similaires se déplacent vers le bas de cette liste.” liste vers le haut”, a-t-il dit.

Mais cela ne veut pas dire que la pandémie, avec sa distanciation sociale, ses masques et autres changements de comportement, ne pourrait pas faire partie de tout cela. Il se pourrait très bien que notre système immunitaire se comporte différemment après presque deux ans de charge d’infection minimale.

Des chercheurs au Royaume-Uni étudient les réponses des lymphocytes T chez les enfants affectés pour voir s’il y a une activation inhabituelle de ce système immunitaire dans ces infections par ailleurs courantes.

Environ 70% des enfants au Royaume-Uni et plus de la moitié des enfants aux États-Unis ont été testés positifs pour l’adénovirus 41F dans leur sang, ce qui rend l’association difficile à ignorer.

Mais les chercheurs ne savent pas si tester des enfants du même âge et du même sexe qui n’avaient pas d’hépatite en trouverait autant avec l’adénovirus dans leur sang. C’est ce qu’on appelle une étude cas-témoin, et Will Irving, professeur de virologie à l’Université de Nottingham au Royaume-Uni, a déclaré que les données pourraient être disponibles sous peu.

“L’adénovirus est le principal concurrent ici, mais nous avons besoin de plus de données pour être convaincus, du moins je le fais”, a déclaré Irving.

Les scientifiques sont sceptiques car l’adénovirus 41 ne joue généralement pas un grand rôle en ce qui concerne les infections virales. Il ne figure même pas dans le top 10 des adénovirus qui rendent les gens malades chaque année, a déclaré Ingram.

“Il est très difficile de savoir si c’est la cause, ce que nous ne croirions pas instinctivement, ou s’il s’agit d’un élément déclencheur chez l’enfant susceptible pour une autre raison”, a déclaré Kelly.

Dans les cas de l’Alabama, les enfants les plus malades – ceux qui ont finalement eu besoin d’une greffe de foie – avaient les niveaux les plus élevés d’adénovirus dans leur sang, suggérant une dose-réponse – quelque chose que les chercheurs recherchent lorsqu’ils essaient de comprendre si les deux choses sont liées parce que l’un causé l’autre ou est purement fortuite.

Étrangement, alors que de nombreux enfants sont testés positifs pour l’adénovirus dans leur sang, des échantillons de leur tissu hépatique détruit ne trouvent généralement aucun virus.

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Les chercheurs disent qu’ils ne savent pas ce que cela signifie, mais disent que c’est inhabituel. Par exemple, si l’adénovirus 5 attaque le foie et que vous regardez les cellules hépatiques au microscope.

“Les cellules du foie sont absolument remplies de nouvelles particules d’adénovirus. Il ne fait donc aucun doute que le virus lui-même infecte et tue les hépatocytes. Nous n’avons pas encore cette connexion”, a déclaré Irving.

Il y a donc quelques facteurs à considérer, a déclaré Irving. Peut-être que le virus n’agit pas seul. Ou cela peut déclencher une réponse immunitaire nocive.

En Alabama, 75% des cas – neuf enfants sur 12 actuellement diagnostiqués avec une hépatite soudaine et inexpliquée – avaient plus d’un virus détecté au moment de leur maladie.

En plus de l’adénovirus 41, les enfants ont été testés positifs pour les virus connus pour provoquer des infections des voies respiratoires supérieures, notamment le rhinovirus, l’entérovirus, le virus respiratoire syncytial (VRS), un coronavirus de type OC43, le métapneumovirus humain et le rotavirus, qui provoque généralement la diarrhée. Aucun n’était positif pour une infection actuelle au Covid-19.

De l’examen détaillé des enfants en Alabama, il apparaît que les enfants étaient très malades.

Presque tous avaient vomi, plus de la moitié avaient de la diarrhée et de la fièvre. Presque tous avaient du jaune dans le blanc des yeux ou une teinte jaunâtre-orange sur la peau, un symptôme appelé jaunisse.

De manière rassurante, au moins au Royaume-Uni, il semble n’y avoir aucun lien géographique ou social entre les cas, ce qui signifie que les enfants ne se connaissent pas ou ne vivent pas dans les mêmes régions. “C’est vraiment sporadique”, dit Kelly.

Si l’hépatite est causée par une ou plusieurs infections mais que les enfants de la même région ne sont pas touchés, qu’est-ce que cela signifie ?

Irving, le virologue, a déclaré qu’il pensait que cela pourrait signifier que de nombreux enfants et peut-être des adultes sont infectés, mais pour la plupart, ces infections n’entraînent pas de graves problèmes de foie.

“Ce qui soulève alors la question, qu’est-ce qu’il y a de si spécial chez ces petits enfants?” qui sont diagnostiqués avec des problèmes de foie, a déclaré Irving.

Pour ce faire, les chercheurs se tournent vers la génétique pour tenter de percer le mystère derrière ces cas, avec plusieurs projets déjà en cours pour étudier les traits génétiques des enfants touchés et de leurs parents afin de déterminer s’ils ont des facteurs de risque non reconnus pour leurs problèmes de foie.

Alors que le mystère de ces cas intrigue, les chercheurs disent essayer de garder les familles impliquées au cœur de leur travail.

« Il ne faut pas oublier qu’il y a 170 familles [in the UK] qui sont très préoccupés par cette maladie mystérieuse qui cause de tels problèmes à leurs enfants et avoir une greffe du foie est un événement qui change la vie », a déclaré Semple.

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